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Comprendre les Lettres Persanes de Montesquieu en 5 minutes

Lentement mais surement, l’oral de français, pour le moment toujours maintenu, approche pour les élèves de première. Peur que le confinement et les semaines sans cours normaux portent préjudice à votre préparation pour cette épreuve ? VL est là pour vous ! Aujourd’hui, nous vous apportons tout ce qu’il faut savoir sur les Lettres Persanes de Montesquieu.

L’auteur des Lettres Persanes

Charles-Louis de Secondat, alias Montesquieu, est philosophe et écrivain faisant partie des grands esprits des Lumières. Il est né en 1689 à la Brède, près de Bordeaux, dans une famille noble. Il fait des études de droit, devient conseiller du Parlement de Bordeaux en 1714 et commence en parallèle son activité d’écrivain à partir de 1710.

S’intéressant principalement à la société et à la politique, c’est à Amsterdam qu’il publie anonymement son premier roman en 1721, Lettres Persanes, une critique de la société française. Il évite ainsi la censure de la royauté de l’époque. Cet ouvrage est un succès. Il part en 1726 pour un tour d’Europe, souhaitant observer les différents régimes politiques et en écrire un analyse, qui sera publiée sous le nom De l’esprit des lois en 1748, autre grand succès de l’auteur, qui fait de lui un précurseur des idées des Lumières. Cet ouvrage présente la réflexion de Montesquieu quant à la  séparation des pouvoirs, ce qui donnera un élan à la naissance des démocraties modernes. Montesquieu était également membre de l’Académie française depuis son élection en 1728. Il meurt à Paris en 1755.

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Le contexte culturel

Le mouvement des Lumières s’est principalement développé en France et en Europe au XVIIIème siècle. Ses penseurs sont des philosophes qui, à travers leurs écrits, prônent la morale et l’idée d’un bonheur possible sur Terre et remettent en cause le système politique et social contemporain, alors emprunt des croyances religieuses et d’inégalités sociales importantes (le pouvoir de la noblesse et du clergé). Le mouvement propose des réflexions intellectuelles, combat l’ignorance, l’irrationalité et la foi religieuse, d’où son nom.

Résumé de l’œuvre

Lettres Persanes est un roman épistolaire du mouvement des Lumières. Elles racontent le voyage de deux riches persans, Rica et Usbek. Ils partent en 1711 d’Ispahan, leur ville d’origine en Perse, et arrivent à Paris en 1712, sous le règne du roi Louis XIV. Ils y restent jusqu’en 1720 et connaissent ainsi le changement politique de 1715, à la mort du Roi Soleil, conduisant à la Régence de Philippe d’Orléans. Dans les lettres qu’ils échangent avec leurs connaissances restées en Perse, Rica et Usbek s’appliquent à décrire de leurs naïfs yeux orientaux les particularités sociales et politiques de la France de l’époque, et critiquent notamment le caractère pressé et désagréable de la population parisienne.

Rica et Usbek, illustration de 1759

Polygame – comme beaucoup de personnages importants de Perse –, Usbek a laissé derrière lui un harem, lieu où ses femmes sont à sa disposition. A la fin du roman, lassées, elles se laissent aller à l’infidélité et la découverte du monde extérieur. Leurs gardiens, les eunuques, tentent de limiter le chaos. Une révolte éclate alors, menée par l’une d’entre elles, Roxane, favorite d’Usbek. Celle-ci déplore la meurtre de son amant par un eunuque, et avant de se suicider, elle écrit à son mari pour lui faire part de son point du vue quant à la domination des hommes exercées sur les femmes de l’époque.

Ce qu’il faut retenir

Montesquieu utilise dans son roman un procédé typique des philosophes des Lumières pour défendre leurs idées: la satire. La critique et la dénonciation des travers de la France de l’époque est faite en tournant au ridicule la politique, les mœurs et la religion dans le pays. Un autre procédé prisé par Montesquieu est l’ironie.

Le relativisme culturel est également présent dans ce roman, à travers le regard occidental de Rica et Usbek. La présentation d’une culture non-européenne, ici, de la culture persane, met en évidence d’autres modèles politiques et sociaux, et fait questionner sur la possibilité d’un changement en France.

Enfin, Montesquieu fait réfléchir sur le rapport homme / femme. La domination masculine sur les femmes est dénoncée, et l’apparition d’une révolte féminine leur donne la parole, alors qu’elles revendiquent leurs intérêts. L’auteur remet en question l’image traditionnelle de la femme.

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