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C’était en 1923… la première édition des 24 heures du Mans

Depuis 1923, la course des 24 heures du Mans est une épreuve d’endurance pour les passionnés de sports automobiles, considérée comme l’une des plus prestigieuses et des plus difficiles au monde. Retour sur cette première course mythique à l’heure où l’on s’apprête à célébrer son centenaire …

Les origines des 24 heures du Mans

Il y a quasiment 100 ans, nous assistions à la première édition des 24 heures du Mans organisée à l’initiative de l’Automobile Club de l’Ouest. Elle a eu lieu les 26 et 27 mai 1923. À cette époque, il s’agissait d’une course de voitures de tourisme. Celles-ci devaient parcourir le plus grand nombre de kilomètres en 24 heures sur un circuit dont chaque tour faisait 13,626 km. 

Elle a rassemblé 33 voitures qui ont été réparties en quatre catégories : LMP1, LMP2, GTE-Pro et GTE-Am.

La catégorie LMP1 (Le Mans Prototype 1) comprenait des voitures essence et Diesel. Le poids minimum pour ces voitures était de 875 kg. Ces voitures étaient les plus rapides et les plus puissantes de la course.

La catégorie LMP2 (Le Mans Prototype 2) était réservée aux voitures pesant au moins 900 kg. Ces voitures étaient également très rapides et puissantes, mais un peu moins que les voitures de la catégorie LMP1.

Les catégories GTE-Pro (Grand tourisme Endurance professionnel) et GTE-Am (Grand tourisme Endurance Amateur) étaient quant à elles réservées aux voitures de tourisme de haute performance. Les voitures GTE-Pro étaient destinées aux pilotes professionnels, tandis que les voitures GTE-Am étaient réservées aux pilotes amateurs.

La course dure 24 heures, ce qui signifie que les pilotes doivent conduire en rotation, en faisant des relais d’une durée maximale de deux heures. Les équipes doivent également gérer l’usure des pneus, des freins et des moteurs, ainsi que la consommation de carburant. Les arrêts aux stands sont fréquents, permettant aux mécaniciens de remplir les réservoirs de carburant, de changer les pneus et de procéder à des réparations si nécessaire.

Le départ de cette première édition a été donné avec une météo exécrable : « le drapeau s’abaisse sous une averse de grêle » écrit le journaliste de l’Ouest-Eclair le 27 mai 1923. Elle a été remportée par l’équipage composé d’André Lagache, accompagné par René Léonard, au volant d’une Chenard & Walcker Sport.

Depuis lors, la course a évolué pour devenir ce qu’elle est aujourd’hui : une épreuve d’endurance pour voitures de sport.

Les traditions et les légendes des 24 heures du Mans

Les 24 heures du Mans sont également connues pour leurs traditions. La course commence par un défilé des pilotes à travers la ville du Mans, où les fans peuvent rencontrer leurs héros et admirer les voitures.

Les 24 heures du Mans ont vu défiler de nombreux grands noms du sport automobile. Des pilotes tels que Jacky Ickx, Tom Kristensen et Derek Bell ont remporté la course plusieurs fois, établissant des records qui ont été difficiles à battre. Les équipes de course les plus célèbres, telles que PorscheAudi, Ferrari, ont également connu un grand succès au Mans, remportant des victoires dans de nombreuses éditions de la course.

L’impact de la sécurité sur les 24 heures du Mans

Cependant, les 24 heures du Mans ont également été marquées par des tragédies. En 1955, une collision massive a eu lieu au Mans, provoquant la mort de plus de 80 personnes, dont le pilote Pierre Levegh. Cet incident a conduit à une révision complète des règles de sécurité pour les courses automobiles. Depuis lors, de nombreuses améliorations ont été apportées pour rendre la course plus sûre, notamment l’utilisation de barrières de sécurité, de voitures plus résistantes et d’équipements de protection pour les pilotes.

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Les 24 heures du Mans ont également été touchées par les changements dans l’industrie automobile. Au fil des ans, les voitures de course ont été équipées de technologies de pointe, telles que les systèmes hybrides et les moteurs électriques, reflétant les tendances actuelles de l’industrie automobile. Les voitures ont également été conçues pour être plus économes en carburant et plus respectueuses de l’environnement.

En fin de compte, les 24 heures du Mans sont une célébration de la passion pour le sport automobile mais également de l’innovation technique. La course continue d’inspirer des générations de fans et de pilotes, offrant un spectacle unique dans le monde du sport automobile. La course est un rappel que la vitesse, l’endurance et l’innovation sont des valeurs qui continuent d’inspirer les amateurs de sport automobile du monde entier.

1923 … 2023. Un centenaire célébré notamment par le passage de la Patrouille de France et par le « show du centenaire » …

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